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Pequeñas represas hidroeléctricas aumentan globalmente con poca investigación y regulaciones Michelle Ma - UW News

Una pequeña represa hidroeléctrica en Rutherford Creek en Columbia Británica, Canadá. Esta presa produce 49 megavatios de potencia. Ryan Murray.

Las represas hidroeléctricas pueden evocar imágenes de la gran represa Grand Coulee en el estado de Washington o la represa de las Tres Gargantas en Hubei, China, la mayor instalación de generación de electricidad del mundo.

Pero no todas las represas son material de documentales. Existen decenas de miles de represas hidroeléctricas más pequeñas en todo el mundo, y todas las indicaciones sugieren que el número podría aumentar sustancialmente en el futuro. Estas estructuras son lo suficientemente pequeñas como para evitar las numerosas regulaciones que enfrentan las grandes represas, y se construyen más rápidamente y en densidades mucho más altas. Sin embargo, a medida que los arroyos, ríos y cuencas hidrográficas absorben más presas pequeñas, sorprendentemente pocos estudios científicos han considerado su impacto ambiental, y faltan políticas o regulaciones o son en gran medida inconsistentes.

Investigadores de la Universidad de Washington han publicado la primera evaluación importante de pequeñas represas hidroeléctricas en todo el mundo, incluido su potencial de crecimiento, y destacan la increíble variabilidad en la forma en que se clasifican, regulan y estudian las represas de diferentes tamaños. Su artículo, el primero en proporcionar una síntesis global de la ciencia y la política de las pequeñas centrales hidroeléctricas, aparece este mes en la revista Frontiers in Ecology and the Environment.

«Cuando comenzamos a explorar este tema del desarrollo de pequeñas centrales hidroeléctricas, nos dimos cuenta de que estamos enfrentando una proliferación de este tipo de instalaciones, pero no sabemos exactamente cómo aumentan sus impactos ambientales en una cuenca», dijo el autor principal Thiago Couto. estudiante de doctorado de la UW en la Facultad de Ciencias Acuáticas y Pesqueras.

Un pequeño proyecto hidroeléctrico de 22 megavatios en Stokke Creek en Columbia Británica, Canadá. Ryan Murray «Hemos identificado algunas lagunas importantes en política y ciencia que deberían llenarse para gestionar mejor las pequeñas represas hidroeléctricas y tener una ciencia que realmente informe a las políticas».

Las presas, grandes o pequeñas, tienen el potencial de cambiar el flujo de agua, la temperatura, los sedimentos y, en última instancia, los patrones en la diversidad de plantas y animales. Estos factores se han estudiado durante mucho tiempo para las represas grandes, pero se han ignorado en gran medida para las represas pequeñas, especialmente teniendo en cuenta los posibles efectos acumulativos de muchas represas pequeñas en un solo sistema fluvial.

Su investigación informa que cerca de 83,000 pequeñas centrales hidroeléctricas están operando o están en construcción en 150 países. Por cada gran represa hidroeléctrica, existen 10 pequeñas represas. Si se desarrollara toda la capacidad hidroeléctrica, el estudio estima que este número podría más que triplicarse.

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